La peinture abstraite utilise le langage visuel pour créer une composition qui peut exister indépendamment des références visuelles du monde extérieur. Pendant la Renaissance et jusqu'au milieu du XIXe siècle, l'art occidental était fondé sur la logique de la perspective et sur une tentative de reproduire une illusion de la réalité visible. À la fin du XIXe siècle, de nombreux artistes ont estimé qu'ils devaient créer de nouveaux types d'art reflétant les changements technologiques, scientifiques et philosophiques qui se produisaient dans la société. Les arguments théoriques des impressionnistes étaient variés et reflétaient les préoccupations sociales et intellectuelles dans tous les domaines de la culture occidentale de l'époque.

La peinture abstraite, l'art non figuratif, l'art non objectif et l'art non représentatif sont des termes étroitement liés qui font référence à des œuvres d'art qui ne cherchent pas à représenter ou à imiter un objet physique. Leur signification peut être similaire, mais il existe des différences dans l'accentuation.

Dans l'art, l'abstraction fait référence à un écart par rapport à la réalité dans la représentation de l'imagerie. Cette représentation peut être soit mal interprétée, soit totalement ignorée. L'abstraction peut être utilisée pour décrire des choses qui sont presque tangibles, ainsi que celles qui sont complètement intangibles. Même l'art qui semble être le plus réaliste peut être dit abstrait, du moins théoriquement, puisque la représentation parfaite est impossible. Les œuvres d'art qui apportent des changements majeurs à leur sujet, ou qui prennent des libertés, peuvent être considérées comme partiellement abstraites. L'abstraction totale devrait être évidente, mais elle n'a pas vraiment besoin de parler de quelque chose de reconnaissable. Dans l'abstraction géométrique, par exemple, il est peu probable de trouver des références à des entités naturalistes. L'art axé sur l'objet et l'abstraction totale s'excluent presque mutuellement. Mais une grande partie de l'art figuratif et figuratif (ou réaliste) contient une abstraction partielle.

L'abstraction géométrique et lyrique peut être très abstraite. Parmi les nombreux mouvements artistiques qui incluent l'abstraction partielle, on peut citer le fauvisme, où la couleur est manifestement et délibérément modifiée par rapport à la réalité, et le cubisme, qui modifie les formes des entités réelles représentées.